Wander Franco preparado para el reto del 2022

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Wander Franco, Rays de Tampa Bay
Wander Franco, Rays de Tampa Bay

PORT CHARLOTTE, Florida.— Cuando Wander Franco tenía 13 años, hábilmente respondió preguntas en una conferencia de prensa sobre su futuro y metas a largo plazo. Cuando tenía 18 años, se convirtió en el prospecto número uno por consenso en el béisbol. Cuando tenía 20 años, hizo su debut en las Grandes Ligas y de alguna manera estuvo a la altura de la exageración imposible.

Para Franco, la presión viene con el territorio.

Entonces no, el fenómeno de 21 años no siente ninguna ansiedad adicional al ingresar a su primera temporada completa en las Grandes Ligas. No le preocupa estar a la altura de las expectativas asociadas con el contrato récord que firmó con los Rayos en noviembre. Él no va a ser diferente, dijo, dentro o fuera del campo.

“Sé que muchas cosas han cambiado en este último año”, dijo Franco el lunes por la mañana a través del intérprete Manny Navarro, “pero me gusta pensar que mentalmente estoy en el mismo lugar que el año pasado”.

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Por supuesto, muchas cosas han cambiado para Franco durante el último año.

Bateó .288/.347/.463 con siete jonrones durante su campaña de novato de 70 juegos. Estuvo en su mejor momento en la derrota de la Serie Divisional de la Liga Americana de los Rayos ante los Medias Rojas, y se fue de 19-7 con un par de jonrones. Terminó tercero en la votación del Premio al Novato del Año de la Liga Americana. Firmó una extensión con Tampa Bay que le garantiza $182 millones durante los próximos 11 años, con el potencial de ganar $223 millones hasta 2033.

“Es un tremendo jugador. Como hemos visto antes, y como he dicho antes, él puede manejar bastante bien la presión”, agregó el abridor Luis Patiño. “Es una futura estrella joven. Lo que hizo, se merece exactamente lo que obtuvo en términos de su contrato”.

Sobre el tatuaje del logo de la MLB en el lado izquierdo del cuello de Franco, que se había hecho después de su segunda temporada en el béisbol profesional, Franco agregó los números «22-06-21» para el 22 de junio de 2021: la fecha de su debut en la MLB. Se dio el gusto de comprar tres collares nuevos con parte de sus nuevas ganancias, incluido el medallón de diamantes que usó el lunes con su apellido y el número 5 inscrito en él.

Cuando regresó a su casa en Bani, República Dominicana, al final de la temporada pasada, Franco dijo que su familia lo sorprendió con una fiesta para celebrar. Prometió, a su vez, mantenerlos «bien alimentados» con la riqueza generacional que adquirirá durante su contrato a largo plazo. Y, reconoció Franco, que su ascenso ha provocado en su vida a algunas “personas que salen de la nada”, en busca de dinero y proximidad a la fama.

Nada de eso parece haber cambiado al campo corto estrella en ciernes. Incluso entrenó esta temporada baja, como todas las anteriores, en los mismos campos donde creció jugando. Si algo es diferente, es solo que Franco se siente un poco más seguro de sus habilidades después de mostrarlas al más alto nivel del juego.

“Solo salgo a jugar béisbol normalmente como sé jugar”, dijo Franco. “Lo importante es que estamos aquí y nos divertimos. Me gusta quedarme así”.

Sus entrenadores no esperaban menos

“Es un tipo realmente sensato. Muy motivado, muy motivado para ser un buen jugador, quiere ayudarnos a ganar”, dijo el manager de los Rayos, Kevin Cash. “Siempre ha tenido algo en la espalda. Se eliminó a sí mismo del estado de prospecto; ahora, tiene el contrato más grande. Creo que va a estar bien”.

“Ver lo que podía hacer en los playoffs en esa atmósfera, para mí, eso fue lo más especial que vi”, dijo el entrenador de tercera base Rodney Linares. “La forma en que se desempeñó en los playoffs, eso nos dijo mucho. El cielo es el límite. No creo que nada desconcierte a ese chico. … Y creo que va a estar bien. Con todo el entusiasmo con el que llegó a las grandes ligas, se desempeñó de esa manera. Ahora, obtuvo el gran contrato”.

Cuando se le preguntó cómo Franco puede mejorar esta temporada, Cash pensó por un largo momento y luego se rió. Lo mejor que se le ocurrió fue: “¿Coherencia? No sé. … Por la forma en que terminó su año como jugador, probablemente sería una tontería decir que necesita ser mucho mejor”.

“El chico es bueno”, dijo el abridor de los Rayos, Shane McClanahan. “Él va a ser una gran, gran, gran parte de nuestro éxito en el futuro, y sé que somos muy afortunados de tenerlo”.

Aun así, Linares desafió a Franco a alcanzar un nuevo nivel esta temporada. Tan pronto como terminó el paro patronal, Linares le envió a Franco un memorándum de voz que decía: “Vamos a tener 30 [jonrones]-30 [robos] este año”. Franco respondió, entre otras palabras, «¡Sí, vamos!»

“Yo estaba como, está bien, él está emocionado, así que estoy emocionado por él”, dijo Linares. “Estoy emocionado por todo el equipo, pero estoy muy emocionado de ver su segundo año. Creo que va a ser especial”.

Dejando a un lado los objetivos personales, Franco tiene un logro mayor en mente este año. Él y McClanahan fueron dos de los últimos jugadores en abandonar el dugout después de que la temporada de los Rayos terminó en Fenway Park en octubre pasado, mirando al otro lado del campo mientras los Medias Rojas celebraban la victoria de la serie que creían que eran lo suficientemente buenos para ganar. Este año, Franco quiere celebrar así unas cuantas veces.

Sin presión

“La motivación estaba ahí”, dijo Franco. “Sabía que quería avanzar un poco más de lo que hice ese día sentado en ese banquillo”.

Por Roosevelt Comarzamy / El Nacional 

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